Er recessionen forbundet med færre ægteskaber?

Forestil dig, at du ser to mennesker i det fjerne gå langs hinanden ned ad en travl fortov. Måske er de et par. Måske er de bare på vej i samme retning. I en skare mennesker på en bygade er det svært at fortælle.


Den samme udfordring opstår, når forskere ser på mulige forbindelser mellem sociale, økonomiske og demografiske tendenser. To tendenser går i samme retning, men er de beslægtede? Korrelationen, advarer statistikerne ofte, er ingen garanti for årsagssammenhæng.

Der er stor interesse fra forskere og journalister for at finde data fra Census Bureau og andre kilder, der kan illustrere virkningerne af den store recession på det amerikanske liv. Dette indlæg fortæller en nylig debat om styrken af ​​potentielle forbindelser mellem det nylige fald i ægteskabsraterne og den nationale økonomiske afmatning.

Da Census Bureau offentliggjorde sine estimater fra 2009 fra American Community Survey den 29. september, fokuserede mange nyhedskonti på at vise, hvordan tallene illustrerede virkningen af ​​den store recession. En række nyhedshistorier - inklusive dem iNew York Times,Wall Street Journal,USA i dag, Bloomberg-nyhedstjeneste, Associated Press og AOL-nyheder - hentede resultater, der for første gang har flere 25 til 34-årige aldrig giftet sig, end de er gift. Blandt de 18 og ældre er 52% gift, den laveste andel siden regeringen begyndte at indsamle data om denne foranstaltning for mere end et århundrede siden.

Tallene, de citerede, blev medtaget i en analyse af ACS og andre nylige folketællingsdata fra det respekterede Population Reference Bureau i Washington. PRB-analysen bemærkede, at ægteskabsfrekvensen blandt unge er faldet i årevis, men tilbagegangen er accelereret siden recessionen begyndte. ”Dataene tyder på, at flere unge par forsinker ægteskabet eller afslutter ægteskabet helt, sandsynligvis som et adaptivt svar på den økonomiske afmatning og tilbagegang på boligmarkedet,” skrev Mark Mather og Diana Lavery. PRBs analyse tilføjede imidlertid yderligere kvalifikationer og bemærkede, at mønstre på statsniveau var mørkere; stigende arbejdsløshed var forbundet med lavere ægteskabsrater i nogle stater, men ikke andre. (Sociolog Philip N. Cohen fra University of North Carolina hentede også ideen om, at recessionen 'ser ud til at skynde sig' efter et fald i ægteskabet.)


Som PRB gjorde, kvalificerede mange journalister deres konklusioner med sætninger som 'kan have haft indflydelse' eller 'tendens syntes at accelerere.' Deres overskrifter, som det er typisk i journalistik, var mere endegyldige: ”Recession tilskynder de unge i USA til at give afkald på eller forsinke ægteskabet,” læses en. 'At sige nej til' jeg gør 'med økonomien i tankerne,' sagde en anden.



Et par dage senere bidrog folketællingsdirektør Robert Groves, der havde en lang karriere som samfundsforsker, før han overtog agenturet i 2009, sine tanker. På sin direktørs blog bemærkede han, at nogle nyhedsdækninger havde sagt, at det faldende antal ægteskaber i USA var direkte relateret til den økonomiske afmatning. Denne konklusion er muligvis ikke gyldig, sagde Groves, og der kan være behov for flere oplysninger for at komme med påstanden.


Mange faktorer kan påvirke antallet af ægteskaber, sagde han og påpegede, ligesom PRB-rapporten, at andelen af ​​amerikanere, der i øjeblikket er gift, er faldet i årtier. (Det samme gjorde denne blogindlæg på Cincinnati Enquirer-webstedet, skrevet af Janet Harrah fra Northern Kentucky University. Dens titel: 'Statistics: A Cautionary Tale.')

'Effekten af ​​en ekstern begivenhed, såsom en økonomisk recession, kan ikke let retes ud af forandringen over tid,' skrev Groves. ”Det ville være nyttigt ved en sådan slutning at se, om personer, der overvejer ægteskab før og efter recessionen, tager forskellige beslutninger. Det ville være nyttigt at vide, om de par, der er mest berørt af recessionen (f.eks. At miste et job, have et hjem udelukket), var mere tilbøjelige til at udskyde ægteskabet i forhold til dem, der ikke er påvirket af recessionen. Men disse skøn var ikke en del af ACS-rapporten.


Statistiske skøn er kritiske for at forstå vores nation, hvem vi er, og hvordan vi lever. Vi skal bare passe på, at vi forstår, hvad de kan og ikke kan fortælle os om vores land. ”

Økonom Justin Wolfers tilføjede sine synspunkter i sidste uge med en op-ed i New York Times, et indlæg på avisens Freakonomics-blog og et essay på Brookings Institution-webstedet.

Han skrev: ”Du har sikkert hørt den seneste ægteskabsfortælling: Med recessionen overhovedet har unge elskere ikke råd til at gifte sig. Så attraktiv som denne historie er, har den et problem: Det er ikke sandt. ” Der er intet systematisk mønster for ægteskabssatser og økonomi, hævder han: 'I virkeligheden ser ægteskabsgraden utroligt ufølsom ud for konjunkturcyklussen.'

Wolfers anvendte forskellige statistikker end PRB gjorde: Han kiggede på antallet af nye ægteskabsbeviser pr. 1.000 mennesker i forskellige tidsperioder, herunder i økonomiske recessioner. Han hævdede, at tilbagegangen i ægteskabet blandt 25 til 34-årige mere skyldes en anden trend - amerikanere bliver gift for første gang i ældre aldre, end de engang gjorde end økonomien. Der er en stigning i samliv, der meget vel kan relateres til den store recession, sagde han, fordi par forsøger at spare penge ved at bo sammen. Mange af dem, tilføjede han, vil til sidst gifte sig.


Find flere analyser af folketællingsrelaterede data og hændelser ved All Things Census.